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Le débat sur le droit de mourir et le dixième anniversaire de la loi sur la mort dans la dignité de l’Oregon

par David Masci, chercheur principal, Pew Forum on Religion & Public Life


Il y a dix ans ce mois-ci, l'Oregon a promulgué une loi permettant aux médecins de prescrire une dose létale de médicaments à certains patients en phase terminale, une pratique souvent appelée suicide médicalement assisté. La Death with Dignity Act, qui est entrée en vigueur le 27 octobre 1997, est la seule loi du genre aux États-Unis, ce qui en fait une étape importante et controversée dans le débat national sur les traitements de fin de vie.

Un certain nombre d'autres pays, dont les Pays-Bas et la Belgique, autorisent le suicide assisté par un médecin. Aux États-Unis, plusieurs autres États - dont le Vermont, le Michigan et Washington - ont envisagé des mesures pour légaliser le suicide assisté par un médecin, mais les efforts pour promulguer de telles lois ont échoué soit à la législature de l'État, soit aux urnes. La tentative la plus récente, en Californie, a été bloquée à l'Assemblée de l'État plus tôt cette année.


La loi de l’Oregon s’applique uniquement aux patients en phase terminale et susceptibles de mourir dans les six mois, un diagnostic qui doit être confirmé par deux médecins. De plus, les patients éligibles doivent posséder la capacité mentale de donner un consentement éclairé; ne peut pas souffrir de dépression; et doit signer une déclaration écrite, devant deux témoins, déclarant qu'ils sont mentalement compétents et agissent volontairement. Enfin, alors que les médecins peuvent prescrire les médicaments létaux, la dose doit être administrée par le patient. Entre le moment où la loi a été promulguée en 1997 et la fin de 2006, 292 personnes en phase terminale s'étaient prévalues ​​du droit de mettre fin à leurs jours, selon les registres de l'État.

Les opposants au suicide médicalement assisté - y compris certains groupes médicaux, comme l'American Medical Association; certains défenseurs des droits des personnes handicapées; et certains groupes religieux plus socialement conservateurs, tels que l'Église catholique romaine, les juifs orthodoxes et les dénominations protestantes évangéliques - soutiennent que le suicide est une tragédie, pas un choix personnel. En outre, disent-ils, la pratique conduira inévitablement à des abus, tels que des patients qui pourraient être poussés à se suicider par des membres de leur famille et d'autres qui souhaitent économiser de l'argent ou mettre fin au fardeau de prendre soin d'une personne atteinte d'une maladie débilitante. En outre, disent les opposants, le suicide assisté par un médecin dévalorise la vie humaine en envoyant un message à la culture plus large que la vie de certaines personnes vaut moins que d’autres. Enfin, soutiennent-ils, le suicide assisté par un médecin se situe au sommet d'une pente très glissante qui pourrait éventuellement conduire à l'euthanasie involontaire de personnes gravement handicapées ou infirmes.

Les partisans de cette pratique comprennent certaines confessions religieuses chrétiennes et juives plus socialement libérales, certains groupes de défense des droits civiques et certaines organisations qui défendent les droits des patients, en particulier les malades en phase terminale. Ces groupes préfèrent généralement le terme «aide médicale à mourir», soutenant que l'appeler «suicide» lui confère injustement des connotations négatives. La pratique, affirment-ils, ne consiste pas à forcer ou à faire pression sur quiconque, mais plutôt à donner aux personnes sans espoir de guérison la possibilité de mettre fin à leurs jours avant que leur douleur physique ne devienne insupportable ou avant de perdre complètement le contrôle de leurs facultés mentales. De plus, affirment les partisans, donner aux gens la possibilité de mettre fin à leurs souffrances ne dévalorise pas la vie humaine. Au contraire, disent-ils, l'aide médicale à mourir favorise la dignité humaine en permettant à ceux qui en sont aux derniers stades de maladies potentiellement douloureuses et débilitantes de mettre fin à leurs jours à leurs propres conditions.



Opinion publique

Figure

Les sondages montrent que le pays est divisé sur la question du suicide assisté par un médecin, bien que les chiffres diffèrent quelque peu selon la formulation des questions du sondage. Par exemple, un sondage mené en juillet 2005 par le Pew Research Center for the People & the Press et le Pew Forum on Religion & Public Life a interrogé la moitié des participants sur leur point de vue sur la question en utilisant une question et a posé à l'autre moitié une question formulée différemment. . L'enquête a révélé que 44 pour cent des répondants étaient favorables à ce que les médecins «aident les patients en phase terminale à se suicider» lorsque la question était formulée de cette façon. Mais le soutien à la pratique a légèrement augmenté, à 51%, lorsqu'on a demandé aux gens s'ils préféraient rendre légal pour que les médecins «donnent aux patients en phase terminale les moyens de mettre fin à leurs jours».


Pour en savoir plus sur l'histoire du débat, visitez pewforum.org