Religion et science aux États-Unis

par David Masci, chercheur principal, Forum du Pew Research Center sur la religion et la vie publique


Aperçu

La relation entre la foi et la science aux États-Unis semble, du moins en surface, paradoxale. Des enquêtes montrent à plusieurs reprises que la plupart des Américains respectent la science et les avantages qu'elle apporte à la société, tels que les nouvelles technologies et les traitements médicaux. Néanmoins, de fortes convictions religieuses peuvent affecter la volonté de certains Américains d’accepter certaines théories et découvertes scientifiques, telles que l’évolution, et les nouvelles technologies qui changent la vie, comme le génie génétique.

Religion et science comme adversaires

La science et la religion ont souvent été considérées comme des adversaires. Un certain nombre de batailles célèbres entre scientifiques et autorités religieuses ont contribué à alimenter cette perception. Par exemple, le scientifique italien Galileo Galilei, qui a commencé il y a 400 ans les premières observations astronomiques systématiques à l'aide d'un télescope, a été jugé et reconnu coupable d'hérésie par l'Église catholique pour sa défense du modèle copernicien qui mettait le soleil, plutôt que la Terre, à le centre de l'univers. Environ 250 ans plus tard, le naturaliste britannique Charles Darwin a été critiqué par les autorités de l'Église anglicane qui ont rejeté sa théorie selon laquelle la vie a évolué par sélection naturelle, en particulier lorsque la théorie était explicitement appliquée aux êtres humains.


Il y a eu et il y a encore des scientifiques hostiles aux croyances religieuses. Par exemple, le biologiste et athée britannique Richard Dawkins, dans son livre à succès «The God Delusion», soutient que de nombreux maux sociaux - du sectarisme à l'ignorance - peuvent être imputés, au moins en partie, à la religion. D'autres scientifiques, comme le physicien américain Steven Weinberg, lauréat du prix Nobel, soutiennent que l'un des buts de la science est de libérer les gens de ce qu'ils appellent «la superstition religieuse».

De plus, les scientifiques ont tendance à être beaucoup moins religieux que le public en général. Un sondage auprès de scientifiques membres de l'Association américaine pour l'avancement des sciences, mené par le Pew Research Center for the People & the Press en mai et juin 2009, a révélé que 51% des scientifiques croient en Dieu ou en une puissance supérieure. Ce chiffre est bien inférieur aux 95% du public américain qui professent une telle croyance, selon une enquête du Pew Research Center auprès du grand public menée en juillet 2006.

La religion et la science comme alliées

Malgré des exemples d'hostilité envers la religion et des niveaux élevés d'incrédulité dans la communauté scientifique, la science et la religion ont souvent opéré en tandem plutôt qu'à contre-sens.



En effet, tout au long de la majeure partie de l'histoire humaine ancienne et moderne, les institutions religieuses ont activement soutenu les efforts scientifiques. Pendant des siècles, à travers l'Europe et le Moyen-Orient, presque toutes les universités et autres institutions d'enseignement étaient affiliées religieusement, et de nombreux scientifiques, y compris l'astronome Nicolaus Copernicus et le biologiste Gregor Mendel (connu comme le père de la génétique), étaient des hommes de la toile. D'autres, dont Galileo, le physicien Sir Isaac Newton et l'astronome Johannes Kepler, étaient profondément dévots et considéraient souvent leur travail comme un moyen d'éclairer la création de Dieu.


Même au XXe siècle, certains des plus grands scientifiques, tels que Georges Lemaitre (le prêtre catholique qui a proposé le premier ce qui est devenu connu sous le nom de théorie du Big Bang) et le physicien Max Planck (le fondateur de la théorie quantique de la physique), ont été des gens de foi. Plus récemment, le généticien Francis Collins, le fondateur du Human Genome Project ainsi que le choix du président Barack Obama de diriger les National Institutes of Health, a déclaré publiquement comment il croyait que sa foi chrétienne évangélique et son travail scientifique étaient compatibles.

En outre, de nombreux scientifiques, dont beaucoup ne sont pas personnellement religieux, ont tendance à considérer la science et la religion comme distinctes plutôt que comme en conflit, chacun essayant de répondre à différents types de questions en utilisant des méthodes différentes. Albert Einstein, par exemple, a dit un jour que «la science sans religion est boiteuse et la religion sans science est aveugle». Et le dernier biologiste évolutionniste Stephen Jay Gould a qualifié cette relation distincte mais complémentaire de «magistère non chevauchante».


Débats sur l'évolution et autres questions

Cependant, il y a des moments où ces «magistères» semblent se chevaucher. Aux États-Unis, le débat sur les origines et le développement de la vie offre un exemple convaincant de ce conflit.

Tous les scientifiques, sauf un petit nombre, acceptent la théorie de Darwin sur l’évolution par sélection naturelle; selon l'enquête de 2009 du Pew Research Center auprès des scientifiques, 87% des scientifiques acceptent l'évolution par des processus naturels. Mais un sondage complémentaire du Pew Research Center de mai 2009 sur les attitudes du public envers la science montre que seulement 32% du grand public adhère pleinement à la théorie de Darwin. Un sur cinq (22%) pense que l'évolution s'est produite mais qu'elle a été guidée par un être suprême, et 31% affirment que les humains et les autres êtres vivants existent sous leur forme actuelle depuis la nuit des temps.

Il existe un fossé similaire entre le public et la communauté scientifique sur la question du financement fédéral de la recherche sur les cellules souches embryonnaires. Mais contrairement à la division sur l'évolution, qui tourne autour de questions de fait, la division sur la recherche sur les cellules souches embryonnaires est largement motivée par des questions morales, y compris des différends sur le statut des embryons. (Voir le rapport d'enquête complet du Pew Research Center pour les différences entre les scientifiques et le public sur cette question et d'autres.) Et pourtant, le sondage du public montre que la grande majorité des Américains, y compris les Américains religieux, tiennent la science et les scientifiques en très haute estime.

Qu'est-ce qui fonctionne ici? Comment des majorités d'Américains peuvent-ils dire qu'ils respectent la science et pourtant toujours en désaccord avec la communauté scientifique sur certaines questions fondamentales? La réponse peut être que de nombreux membres du grand public choisissent de ne pas croire aux théories et découvertes scientifiques qui semblent contredire des croyances religieuses ou d'autres croyances importantes. Lorsqu'on leur a demandé ce qu'ils feraient si les scientifiques devaient réfuter une croyance religieuse particulière, par exemple, près des deux tiers (64%) des personnes en octobre 2006TempsUn sondage de magazine a indiqué qu'ils continueraient à s'en tenir à ce que leur religion enseigne plutôt que d'accepter une conclusion scientifique contraire.


Regarder vers l'avant

Pendant ce temps, les scientifiques continuent d'utiliser des instruments de plus en plus sophistiqués - des scanners cérébraux IRM au télescope spatial Hubble - pour sonder le monde naturel, laissant espérer que les chercheurs dans un domaine ou un autre continueront à produire des preuves qui remettent en question certaines croyances religieuses fondamentales. Par exemple, certains scientifiques affirment que des recherches récentes sur le cerveau humain montrent que le cerveau et le cerveau seuls sont le siège de la conscience et que de telles preuves réfutent l'existence d'une âme.

Alors que la religion et la science s’efforcent généralement de répondre à des questions différentes, les batailles sur des questions telles que l’évolution et l’étude de la conscience montrent qu’elles marchent parfois sur le terrain de l’autre. Jusqu'à présent, du moins aux États-Unis, la foi et l'effort scientifique ont survécu à ces affrontements. Et si le passé est un guide, les États-Unis continueront probablement d'être une nation à la fois de haut niveau d'engagement religieux et de haute estime pour les réalisations scientifiques.

L'ensemble complet sur la religion et la science est disponible sur pewforum.org, notamment:

  • Opinion publique sur la religion et la science aux États-Unis
  • Scientifiques et croyance
  • Chronologie de la religion et de la science
  • Religion et science: conflit ou harmonie?
  • Comment nos cerveaux sont câblés pour la croyance
  • Le débat sur l'évolution

Visitez la page de ressources sur la religion et la science sur pewforum.org.