Alchimie

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épaules de géants.
Le tableau périodique, quelque peu simplifié.

Alchimie , ou Rumplestiltskinry , est le protoscience c'était un précurseur de la modernité chimie . C'est un mélange de religion , mysticisme et quelques observations pratiques. Avec la montée de la méthode scientifique , la base relativement simpliste de l'alchimie se transmutait lentement en une pépite étincelante de pur chimie .


Contenu

Croyances

Il est assez difficile de déterminer ce que les alchimistes croyaient en général. Pour commencer, ils avaient tendance à être en désaccord les uns avec les autres sur les détails de ce qu'ils faisaient. Leurs livres étaient confus et trompeurs. D'une part, ils ne voulaient pas que quelqu'un d'autre connaisse les «secrets» qu'ils avaient travaillé si longtemps à découvrir; de l'autre, ils ne savaient probablement pas vraiment de quoi ils parlaient de toute façon (c'est une meilleure raison de garder le secret).

Il est possible de glaner quelques généralités. Toute matière est basée sur quatre éléments - la terre, l'air, le feu, l'eau - et trois essences - Mercure , sel , le soufre. Celles-ci n'ont cependant aucune ressemblance avec ce que nous entendons par les termes. L'eau, par exemple, est à sa plus pure Paradis . Dans le ciel, il y a une forme d'eau qui n'est pas aussi pure qu'au Ciel, mais c'est quand même mieux que les déchets que nous avons ici, qui ne sont qu'une mauvaise imitation. Cela était vrai de tous les éléments et essences. Ainsi, toute expérience utilisant ces substances sur Terre était fondamentalement vouée à l'échec dès le départ.

Les métaux étaient un véritable favori des alchimistes. Il y en avait sept - or , argent, Mercure , étain, cuivre, fer et mener . Puisque tout morceau de pseudoscience mystique qui se respecte ne peut être complet sans astrologie , les métaux avaient leur analogue dans les `` planètes '' (alors connues) - les Soleil , Lune , Mercure , Vénus , Mars , Jupiter , Saturne respectivement.

La nomenclature déroutante était l'un des problèmes majeurs de l'alchimie. Même les chimistes modernes ont du mal à comprendre ce que les alchimistes essayaient de faire. Lorsqu'un alchimiste faisait référence au «mercure», il n'était pas clair (peut-être délibérément) s'il faisait référence au métal, à l'essence ou à la planète. Puisque `` mercure '' était, dans tous les cas, le nom générique de plusieurs composés de mercure ainsi que du métal liquide, il n'est pas surprenant que les alchimistes aient passé des siècles à courir après leurs queues et à ne rien faire d'utile.


Tout le monde sait que les alchimistes voulaient transmuter les métaux, en particulier les métaux de base en or. Ils ont vu les métaux comme étant dans une hiérarchie, avec mener en bas et or au sommet. C'était une question triviale de transformer les métaux en plomb (ainsi ils le prétendaient), donc cela ne valait guère la peine de continuer. L'or était le but. Ils croyaient que les métaux se transmuaient naturellement à l'intérieur de la Terre. Cette croyance était vraisemblablement renforcée par l'observation que les mines d'argent contenaient souvent des traces d'or. L'or était là dans le cadre de la transformation inévitable de l'argent en or, pensaient-ils. Aussi bizarre que cela puisse paraître, c'est à peine différent des gens qui supposent que `` l'or noir '' pousse sous terre, selon le huile abiotique théorie.



L'alchimiste a tenté d'accélérer cette transmutation «naturelle» en laboratoire. Naturellement, le Pierre philosophale était la clé pour faire fonctionner ce processus. Son apparence était bien connue. Ce n'était pas une pierre, mais une poudre blanche. Cette poudre, une fois mélangée à l'expérience alchimique, provoquerait la transmutation. Diverses personnes prétend avoir trouvé la pierre philosophale, mais leurs affirmations étaient quelque peu non fiable .


Preuve

La chimie a commencé par dire qu'elle changerait les métaux les plus bas en or. En ne faisant pas cela, il a fait des choses bien plus grandes.
—Ralph Waldo Emerson

Si vous vous grattez la tête à l'explication de la «théorie» de l'alchimie présentée ci-dessus, cela pourrait être dû à une mauvaise explication. Il est plus probable que l'explication soit une assez bonne représentation et que l'alchimie n'avait absolument aucun sens - du moins pour les esprits modernes. Dans le passé, il y avait un flux constant d'hommes (toujours des hommes) qui se sont donné pour mission de perdre leur temps en alchimie, malgré le manque de succès depuis des centaines d'années.

Les alchimistes avaient quelques tours de fête. Ceux-ci, avec leurs explications alchimiques, pourraient aider à expliquer quels étaient les principes et comment ils étaient appliqués. Les expériences suivantes montrent comment ils ont interprété ces résultats:


  • L'eau ordinaire est bouillie dans un récipient ouvert; l'eau se change en une vapeur qui disparaît et une terre poudreuse blanche reste dans le récipient. Conclusion - l'eau se transforme en air et en terre. En réalité, l'eau contient des minéraux qui restent après l'ébullition; l'eau bouillante peut également réagir avec le récipient.
  • Un morceau de fer chauffé au rouge est placé dans une cloche, remplie d'eau, tenue au-dessus d'un bassin contenant de l'eau; le volume de l'eau diminue et l'air de la cloche s'enflamme lorsqu'un cône allumé y est introduit. Conclusion - L'eau se transforme en feu. La compréhension moderne est que le fer décompose l'eau en oxygène et hydrogène , qui brûle lorsqu'il est incendié.

Ces expériences peuvent être expliquées par la chimie moderne. Pour les non-initiés, les explications modernes peuvent sembler aussi obscures et ésotériques que les explications alchimiques. La différence est que les explications modernes sont les conséquences de règles bien comprises qui ont prédictif et des résultats cohérents lorsqu'ils sont appliqués à d'autres expériences . Pour l'alchimiste, il s'agissait de résultats isolés et n'avaient aucun rapport avec aucun autre phénomène. Pire encore, il semble qu'ils aient aimé ces expériences parce qu'elles semblaient confirmer leur croyance en l'ordre du monde, renforçant ainsi leurs idées préconçues .

Lawrence Principe, professeur d'histoire des sciences et professeur de chimie à l'Université Johns Hopkins est revenu aux traités d'alchimie originaux et a tenté de reproduire certains d'entre eux. Ses succès incluent:

  • Volatilisant or par sublimation
  • Recréer la `` pierre de Bologne '', qui brille dans le noir pendant quelques minutes après avoir été exposée à la lumière

Vie éternelle

Leurs autres préoccupations principales étaient de trouver un `` remède '' pour mort ou 'élixir de vie' et de trouver un remède universel pour toutes les maladies ou ' panacée ». Pour ceux qui n'ont pas la chance d'avoir l'élixir, ils pourraient essayer des régimes alambiqués et irréalistes, tels que ceux suggérés par Arnold de Villeneuve:

celui qui entend ainsi prolonger sa vie doit bien se frotter, deux ou trois fois par semaine, avec le jus ou la moelle de casse […] Chaque nuit, en se couchant, il doit mettre sur son cœur un pansement, composé d'un certaine quantité de safran oriental, de feuilles de roses rouges, de bois de santal, d'aloès et d'ambre, liquéfiées dans de l'huile de roses et de la meilleure cire blanche. Le matin, il doit l'enlever et l'enfermer soigneusement dans une boîte de plomb jusqu'à la nuit suivante, quand il doit être à nouveau appliqué. […] Il prendra […] des poulets, [… U] pon ceux qu'il doit nourrir, en mangeant un par jour; mais auparavant, les poulets doivent être engraissés par une méthode particulière […]. Privés de toute autre nourriture jusqu'à ce qu'ils meurent presque de faim, ils doivent être nourris avec un bouillon fait de serpents et de vinaigre, lequel bouillon doit être épaissi avec du blé et du son.


Bien qu'il n'y ait aucune preuve, il est raisonnable de supposer qu'au moins quelques personnes ont perdu leur temps et leur argent sur des recettes aussi absurdes afin d'obtenir vie éternelle .

La recherche poureau de vie, cependant, ont abouti à plusieurs formes de boissons distillées , en partant du principe qu’ils favorisaient effectivement la longévité et guériraient les maladies. Parmi ceux-ci figure notamment Chartreuse, qui a été inventé par français Moines et contient des distillats de plus d'une centaine d'herbes différentes, dont la plupart ont été considérées au cours des 16 et 17 siècles comme ayant des capacités de guérison. Le raisonnement des moines semblait être: 'Eh bien, au lieu d'avoir beaucoup de remèdes individuels pour des maladies et des maladies connues, mettons-les en bouteille!' dans ce qui serait un précurseur de l'élixir moderne moins savoureux mais tout aussi efficace connu sous le nom de «NyQuil».

D'autres alchimistes ont rapidement emboîté le pas - en fait, le mot ' whisky 'est dérivé de l'expression' eau de vie 'dans les deux irlandais et Écossais Gaélique.

Succès

Tout cela semble plutôt mauvais pour l'alchimie, mais cela a fait quelques découvertes qui en valaient la peine. Certes, ce n'est pas grand-chose à montrer pendant plus de 1000 ans de recherche, mais cela prouve que l'alchimie n'était pas une perte de temps totale.

Voici les réalisations incontestables des alchimistes; le seul argument est de savoir à quel alchimiste a réussi cela et quand:

  • Procédures chimiques de base, notamment la distillation, y compris la distillation fractionnée
  • Découverte du phosphore, de l'antimoine et du bismuth (bien que la preuve de la nature élémentaire de ces métaux soit venue plus tard)
  • Préparation d'acide nitrique, chlorhydrique et sulfurique

Alchimistes notables

Pour la plupart, les alchimistes se répartissaient en deux groupes:

Inutile de dire qu'ils étaient généralement méprisés et méfiants. Malgré cela, l'alchimie était un ensemble de connaissances dans lequel de nombreux savants au moins se sont mêlés. Certains d'entre eux étaient mieux connus que d'autres.

  • Isaac Newton était bien sûr l'alchimiste le plus célèbre. Il est le plus célèbre pour son mathématique et réalisations optiques. Sa contribution à l'alchimie était minime.
  • Philippus von Hohenheim, alias Paracelse, est mieux connu comme le précurseur des médecins que comme un alchimiste. Sa contribution a été de remplacer une forme de médecine très dangereuse par une forme légèrement moins dangereuse. Aujourd'hui, il serait rejeté comme un charlatan pour ses absurdités.
  • Nicolas Flamel a récemment connu un regain de renommée en étant présenté dans un livre de Harry Potter. Selon certaines histoires, il a découvert la pierre philosophale, a simulé sa mort et vit encore aujourd'hui. Selon d'autres, il a fait fortune comme agent de recouvrement pour expulsé juif banquiers et s'est rendu immortel en créant des écoles et des hôpitaux à son nom.

La fin

L'alchimie n'a jamais vraiment pris fin; il a grandi, appris comment il doit se comporter correctement et a subi un exercice de changement de marque en se faisant appeler chimie. Le début de cette transition a eu lieu à la fin du XVIIe siècle, comme dans tant d'autres domaines scientifiques. Robert hooke a frappé sur l'onde cérébrale de l'enregistrement méticuleux de tout ce qui s'est passé, même en notant la météo et les positions planétaires. Ce dernier était une réponse à l'élément astrologique, puisque personne n'avait effectivement vérifié s'il avait un effet; ils ont simplement supposé que c'était le cas.

Il faut dire que la chimie est extrêmement compliquée et essayer de trouver des caractéristiques unificatrices pour tous les apparemment Aléatoire les changements qui se produisent est très difficile. Les anciens principes des éléments et des essences ont cédé la place aux phlogistique théorie au début du 18 siècle. C'était une énorme amélioration car, bien que fausse, elle simplifiait le cadre théorique dans la mesure où il était possible de faire des expériences significatives pour tester la théorie.

La théorie du phlogistique a finalement été détruite par Anton Lavoisier dans une série d'expériences minutieusement précises. Il a exécuté les tours de groupe des alchimistes décrits ci-dessus et pesé soigneusement tout avant et après la réaction. De cette manière, il a prouvé que les poids restaient les mêmes et qu'il contrôlait précisément ce qui réagissait et comment. Soit Lavoisier était le meilleur expérimentateur de tous les temps, soit il connaissait la réponse avant de commencer (probablement les deux). Quoi qu'il en soit, l'alchimie était officiellement morte après que ses expériences et sa chimie aient décollé à un rythme incroyable. C'était sans Lavoisier malheureusement - suite à un rendez-vous avec Mme Guillotine dans 1794 il n'a pas pu continuer ses recherches.

Aujourd'hui

Le triomphe de la méthode scientifique sur l'alchimie est l'une des victoires les plus impressionnantes de l'histoire de la pensée. Il y a quelques mystiques et retours en arrière qui essaient de maintenir les anciennes méthodes, mais l'alchimie - dans sa forme originale - est fondamentalement morte .

Les physiciens ont brisé le rêve alchimique séculaire de transformer les métaux en or. Par exemple, pour convertir le plomb en or, il vous suffit d'un accélérateur de particules et d'un énorme apport d'énergie. Vous bombardez ensuite les noyaux de plomb jusqu'à ce que vous en retiriez 3 protons, laissant un noyau d'or. Le processus est plus facile avec le bismuth - pas la conversion, mais la détection ou l'extraction ultérieure de la quantité incroyablement infime d'or produite: les scientifiques du Lawrence Berkeley National Laboratory qui l'ont essayé ne pouvaient détecter la présence d'or qu'à partir de la signature de désintégration du radioactif. isotopes d'or produits.

L'alchimie de style médiéval est encore pratiquée aujourd'hui, mais c'est le royaume de spirites et manivelles comme le Rosicruciens . Dans France au début et au milieu du XXe siècle, le mystérieux alchimiste connu sous le nom de Fulcanelli et son élève Eugène Canseliet atteint un niveau de renommée considérable, grâce à une habile publicité personnelle. Fulcanelli a soigneusement cultivé un air de mystère et son identité reste inconnue. Sous sa direction, Canseliet aurait converti 100 g de plomb en or, bien que les tentatives ultérieures de répéter le processus se soient soldées par un échec. Canseliet a également réussi à lier l'alchimie aux pouvoirs quasi magiques de la science moderne en revendiquant une connaissance précoce d'un potentiel bombe atomique en 1937 (si l'on en croit les histoires). Fulcanelli avait apparemment des liens avec des scientifiques réputés, dont Jules Violle, qui a fait des mesures pionnières du rayonnement électromagnétique solaire moyen, ainsi que Jacques Bergier, un ingénieur chimiste et héros de la résistance qui a également écrit sur l'occultisme.

Les thèmes alchimiques et les éléments classiques apparaissent toujours dans les anime et autres la culture populaire . L'alchimie fait partie du prodige de Magie cérémonielle occidentale , qui continue d'assigner les planètes aux métaux classiques.